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Descubre los árboles y la vegetación típica de Puerto Rico

noviembre 13, 2021

El árbol oficial de Puerto Rico es la ceiba, también llamada árbol del algodón de seda o ceiba. A menudo es el árbol más alto del bosque, la ceiba alcanza los 45 metros de altura y tiene un tronco columnar estriado y una enorme copa en forma de paraguas. Sus largas ramas suelen albergar plantas aéreas, como musgo y bromelias. Si quieres buscar más información sobre este y otros tipos de árboles propios de Puerto Rico puedes acceder a la web arbolesdepuertorico.org especializada en la materia.

La ceiba era importante para los taínos de la isla porque sus gruesos troncos eran perfectos para tallar canoas. Sus flores son pequeñas y poco llamativas, pero produce un gran fruto elipsoide que, al abrirse, revela una abundancia de fibras esponjosas, llamadas kapok.

Sin embargo, el árbol más hermoso de Puerto Rico es el flamboyán, también conocido como poinciana real. Si visita la isla entre junio y agosto, seguro que se dará cuenta de la abundancia de flores de color naranja rojizo que cubren la copa en forma de paraguas del flamboyán. Es un espectáculo magnífico para la vista. El árbol también se distingue por sus hojas en forma de helecho y las largas vainas marrones que produce.

Probablemente el árbol más abundante y fácilmente identificable de Puerto Rico sea la poderosa palmera, que crece por toda la isla. En realidad, hay muchas variedades de palmeras en Puerto Rico. Entre ellas están la palma de coco, que tiene una corteza lisa y gris marcada por las cicatrices de las hojas caídas y que produce el amado coco en abundancia; la palma real, que se distingue por su tronco alto, delgado y recto, que alcanza los 25 pies y luce una corona de hojas que son plateadas en el envés; la palma de sombrero puertorriqueña, que tiene un tronco gordo y tubular y una fronda en forma de abanico; y la palma de sierra, que tiene un tronco delgado y recto y una paja gruesa.

Los manglares de Puerto Rico se encuentran en zonas costeras pantanosas de toda la isla. Gran parte de la costa de la isla estaba cubierta de manglares, pero muchos han sido destruidos para dar paso al desarrollo comercial. Afortunadamente, se están realizando esfuerzos para preservar muchos de los últimos manglares de la isla en parques de Piñones, Boquerón, Fajardo, Vieques y otros lugares.

 

El mangle es una planta única. Por un lado, es capaz de crecer a lo largo de los bordes poco profundos del océano, absorbiendo, procesando y segregando la sal del agua. Pero lo verdaderamente sorprendente del mangle, y lo que lo hace tan vital para la vida marina, es su sistema de raíces adaptable. Como los árboles crecen en un lodo espeso y falto de oxígeno, brotan raíces aéreas para absorber el oxígeno del aire y los nutrientes de la superficie del agua. Las raíces aéreas adoptan muchas formas diferentes, como miles de diminutas raíces con forma de lápiz que salen de las aguas poco profundas; grandes raíces con forma de rodilla que emergen del suelo y vuelven a bajar; y raíces que brotan de las ramas.

 

Entre su compleja maraña de raíces y su dosel compacto de baja altura, el bosque de manglares desempeña varias funciones importantes en el medio ambiente, principalmente proporcionando un hábitat a la fauna local. Sus ramas son un refugio para las aves que anidan, y sus sistemas de raíces submarinas protegen de los depredadores a cangrejos, caracoles, crustáceos y pequeños peces. Los manglares también ayudan a proteger las llanuras costeras de las tormentas violentas, reducen la erosión y filtran las aguas del océano. Y, por último, los bosques de manglares construyen tierra al proporcionar recovecos dentro de sus sistemas de raíces que capturan el suelo, lo airean y crean condiciones en las que pueden crecer otras plantas.

 

Puerto Rico es rico en plantas comestibles, medicinales y de otros usos prácticos. Para los indios taínos, los bosques de la isla servían de farmacia y tienda de comestibles.